Une dispute dans la première université privée d’Inde suscite un débat sur la liberté académique | Actualités sur l’éducation

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New Delhi, Inde – Une université privée située à la périphérie de la capitale indienne a fait l’objet de critiques après la démission d’un de ses professeurs au début du mois à la suite d’une dispute concernant son article universitaire suggérant une potentielle « manipulation » électorale sur plusieurs sièges lors des élections générales de 2019.

Le document de 50 pages, intitulé Le retour en arrière de la démocratie dans la plus grande démocratie du monde, présente des preuves qui indiquent que la suppression des électeurs a favorisé le parti Bharatiya Janata (BJP) du Premier ministre indien Narendra Modi.

« La manipulation semble prendre la forme d’une discrimination électorale ciblée contre le plus grand groupe minoritaire de l’Inde – les musulmans, en partie facilitée par le faible suivi des observateurs électoraux. Les résultats présentent une évolution inquiétante pour l’avenir de la démocratie », peut-on lire dans le résumé du document.

Sabyasachi Das, qui était professeur adjoint d’économie à l’université d’Ashoka – située dans l’État de l’Haryana, dans le nord du pays, dirigé par le BJP – a fait face à des réactions négatives de la part des partisans du parti après avoir diffusé son article sur les réseaux sociaux le mois dernier.

L’université a pris ses distances avec le journal, affirmant qu’elle n’avait « pas encore terminé un processus d’examen critique ». Plus tard, son organe directeur a institué une commission d’enquête pour examiner les mérites académiques du journal après que celui-ci ait déclenché une tempête politique.

Pendant ce temps, Das a démissionné de son poste.

Avant la nouvelle session académique qui a débuté lundi, les étudiants et les enseignants d’Ashoka avaient protesté contre le départ de l’universitaire, mettant en lumière le déclin de la liberté académique en Inde.

Que des démissions, pas d’excuses

Plus de 80 membres du corps professoral ont écrit une lettre aux autorités universitaires le 13 août, affirmant que « étouffer la critique » revient à « empoisonner » le sang de la pédagogie, et que la crise récente ne sera pas résolue par « des excuses et des démissions ». être « abordé » avec la liberté académique.

Mais l’université n’a pas reculé sur sa position.

Pulapre Balakrishnan, un autre professeur d’économie, a également démissionné en signe de protestation, affirmant que la liberté académique avait été violée dans la réponse de l’université à l’attention reçue par le journal de Das sur les réseaux sociaux.

Le département d’économie a appuyé Das, affirmant que le document, qui n’a pas encore été évalué par des pairs,, « n’a violé » aucune norme acceptée de la pratique universitaire et l’ingérence de l’instance dirigeante équivalait à un « harcèlement institutionnel ».

Le département a exigé la réintégration inconditionnelle de Das et l’assurance de la part du conseil d’administration d’Ashoka qu’il ne jouerait aucun rôle dans l’évaluation de la recherche universitaire. Les professeurs ont également averti qu’à moins que les questions concernant la liberté académique « fondamentale » ne soient résolues, ils seront « incapables d’exercer leurs obligations d’enseignement ».

Das n’a pas répondu à la demande d’Al Jazeera de commenter la controverse.

Alors que le BJP a critiqué le journal de Das en le qualifiant de « à moitié cuit », les services de renseignement indiens se seraient rendus à l’université la semaine dernière pour le rencontrer.

Sunil Sharma, secrétaire du Front national démocratique des enseignants (NDTF), a déclaré à Al Jazeera que les universitaires ne peuvent rien écrire sans fournir des faits. Le NDTF est affilié au parent idéologique du BJP, le parti d’extrême droite Rashtriya Swayamsevak Sangh (RSS).

« Si les intellectuels pensent que des élections libres et équitables n’ont pas eu lieu en 2019, pourquoi ne l’ont-ils pas contesté devant les tribunaux ? » Sharma a demandé. « L’État a le droit de mettre sous surveillance un universitaire s’il ne parvient pas à prouver ses affirmations par des faits substantiels. »

Amit Chaudhuri, auteur et directeur du département d’écriture créative de l’Université d’Ashoka, a déclaré à Al Jazeera que les universités publiques et privées en Inde étaient étroitement « contrôlées » et « punies » si elles défiaient la ligne gouvernementale.

L’éducation et l’apprentissage dans le pays, a-t-il ajouté, sont dans un état « bien pire » qu’on ne le dit, et on en parle relativement peu en raison de « la crainte de nouvelles représailles ».

Chaudhuri a ajouté que les universités, en tant qu’habitat de débat intellectuel libre, ont été « considérées avec suspicion ».

Répétition du passé

Le débat sur la liberté académique à l’Université d’Ashoka, conceptualisé sur le modèle des institutions d’arts libéraux de l’Ivy League aux États-Unis, n’est pas nouveau.

En 2021, l’universitaire et chroniqueur Pratap Bhanu Mehta, qui interroge régulièrement Modi et le BJP dans ses colonnes de journaux, a démissionné de son poste de professeur, affirmant qu’il était « tout à fait clair » que son association avec l’institution constituait un « handicap politique ».

Le célèbre économiste Arvind Subramanian a démissionné peu après, déclarant que l’université n’était plus un forum d’expression et d’autonomie académique.

Peu après la démission de Mehta, les professeurs d’Ashoka ont recommandé la constitution d’un comité pour la liberté académique, mais les discussions ont tourné court au bout d’un moment. À la suite de la récente controverse, la demande en faveur de la création d’un comité s’est ravivée.

Saikat Majumdar, professeur d’anglais et d’écriture créative, a déclaré que les principaux fondateurs et administrateurs de l’Université d’Ashoka sont toutefois « véritablement » attachés à l’idée de la liberté académique.

« Leur objectif a été de créer une université de recherche dotée d’une fondation d’arts libéraux similaire aux universités américaines, adaptée au paysage indien », a déclaré à Al Jazeera Majumdar, qui enseignait auparavant à l’Université de Stanford aux États-Unis.

Mais en Inde, a déclaré Majumdar, l’individualisme, la propriété intellectuelle et la liberté d’expression ne sont pas compris de la même manière qu’aux États-Unis.

L’Inde est une société beaucoup plus « hiérarchique » et l’université est « censée fonctionner de la même manière », et ce « c’est malheureusement souvent le cas », a-t-il déclaré.

Attaque contre la liberté académique

Les critiques ont accusé le gouvernement Modi de saper les institutions publiques et privées, avec des changements dans l’histoire adaptés à son programme politique d’extrême droite. Des groupes de réflexion de premier plan connus pour leurs recherches indépendantes ont été attaqués et, dans de nombreux cas, privés de financement.

Une enquête mondiale a révélé que l’indice de liberté académique de l’Inde en 2022 se situait dans les 30 % inférieurs parmi 179 pays, dont les États-Unis et la Chine.

Depuis que Modi est arrivé au pouvoir en 2014, plusieurs universités ont été prises pour cible et des universitaires ont été critiqués pour avoir critiqué le BJP et ses affiliés nationalistes hindous.

Le mois dernier, l’Institut indien des sciences a annulé une discussion sur la loi sur la prévention des activités illégales (UAPA), une loi stricte utilisée par le gouvernement pour cibler ses opposants, en particulier la minorité musulmane.

En janvier, une université financée par l’État a suspendu des étudiants qui avaient regardé un documentaire de la BBC remettant en question le rôle de Modi dans les émeutes de 2002 au Gujarat.

L’historienne Mridula Mukherjee, qui a enseigné à l’université Jawaharlal Nehru de New Delhi jusqu’en 2015, a déclaré que les enseignants avaient été pris pour cible pour avoir protesté contre les violations de la politique de réservation, la révocation arbitraire et la nomination des présidents, entre autres problèmes en 2018.

L’administration de la JNU a émis des « actes d’accusation » contre 48 enseignants qui ont participé à la manifestation. Certains d’entre eux se sont vu « refuser » un congé sabbatique ou un congé pour assister à des séminaires et même une pension à la retraite, a déclaré Mukherjee à Al Jazeera.

« Les voix dissidentes sont qualifiées d’antinationales », a-t-elle déclaré.

Al Jazeera a contacté les autorités de la JNU pour obtenir leur réponse aux allégations, mais les appels téléphoniques et les messages sont restés sans réponse.

Tentative de dissimulation ?

À l’Université d’Ashoka, cependant, pour l’instant, les enseignants ont décidé de ne pas perturber l’enseignement et d’assumer leurs responsabilités académiques.

Le vice-chancelier Somak Raychaudhury a écrit aux étudiants, affirmant que le corps professoral, la direction académique et l’instance dirigeante sont « déterminés à trouver des solutions à long terme » qui renforceraient « l’engagement fondamental » de l’université en faveur de la liberté académique.

Cependant, l’équipe médiatique de l’université a déclaré à Al Jazeera qu’elle n’avait aucune déclaration officielle à proposer pour l’instant.

L’auteur et universitaire Chaudhuri a déclaré que les gens « ne sont pas conscients » de la mesure dans laquelle les établissements d’enseignement sont « étouffés » et « surveillés » par ceux qui détiennent le pouvoir.

« Nous sommes dans un pays où il semble désormais qu’aucun désaccord avec la vision du gouvernement ne soit toléré », a-t-il déclaré. « Peut-être que les universités devraient décider collectivement maintenant comment réagir à cette situation. »

Safranisation de l’éducation

Le gouvernement Modi a été accusé d’avoir réécrit des manuels scolaires qui s’inscrivent dans le programme nationaliste hindou en supprimant les références à l’histoire moghole, à l’opposition du combattant de la liberté Mahatma Gandhi au nationalisme hindou et à la mention du massacre du Gujarat en 2002.

Le gouvernement a été accusé d’avoir nommé des personnes ayant des liens RSS comme administrateurs dans plusieurs universités, prétendument favorables aux sujets de recherche adoptés par les nationalistes hindous.

Mukul Sharma, professeur d’études environnementales à l’Université d’Ashoka, estime que les universitaires devraient se préparer à de nouvelles attaques dans le climat politique actuel. Mais, ajoute-t-il, ils doivent faire preuve de créativité pour relever les défis auxquels ils sont confrontés après avoir exprimé leur désaccord.

« À une époque où les nationalistes hindous sont au pouvoir, il faut lutter contre le programme scolaire et la pédagogie régressifs », a déclaré Sharma.

Le voyage, dit-il, ne sera pas facile mais « profond et plus long ».

Source: https://www.aljazeera.com/news/2023/8/28/row-at-indias-premier-private-university-sparks-debate-on-academic-freedom

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