Norfolk Southern a dépensé 1,9 million de dollars à Washington alors que le Congrès a affaibli le projet de loi sur la sécurité ferroviaire

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Après avoir fait profil bas à la suite du déraillement désastreux d’un train dans l’est de la Palestine, dans l’Ohio, Norfolk Southern a recommencé à dépenser des millions au Congrès – et une trace écrite indique qu’il fait pression pour une réglementation plus faible et récompense les membres du Congrès qui jouent le jeu.

Depuis le jour du déraillement le 3 février jusqu’à la fin avril, l’entreprise n’a fait aucune contribution politique, recevant à la place des remboursements de dons qu’elle avait faits à un certain nombre de campagnes. Mais alors que les projecteurs nationaux s’estompaient, l’entreprise s’est remise au travail.

Au cours des quatre derniers mois, Norfolk a dépensé 1 657 500 dollars pour des lobbyistes qui ont rencontré les mêmes élus chargés de réglementer l’entreprise. Et rien qu’en juin et juillet, la société a déboursé près de 200 000 $ à une myriade de campagnes du Congrès et de comités d’action politique, ou PAC, selon ses récents documents déposés auprès de la Commission électorale fédérale, dont un de cette semaine.

Alors que Norfolk se lançait dans une frénésie de dépenses, la loi bipartite sur la sécurité ferroviaire a été bloquée au Sénat, en raison d’un manque de soutien républicain suffisant. La législation a été introduite après le déraillement d’un train transportant des produits chimiques toxiques dans l’est de la Palestine, tuant des animaux et laissant les résidents avec un éventail de symptômes persistants, notamment des éruptions cutanées, des douleurs à l’estomac et des complications respiratoires. Le chef de la majorité du sénateur Chuck Schumer, DN.Y., aurait donné la priorité au projet de loi pour l’automne.

Le projet de loi édicterait des normes de sécurité plus strictes pour tous les trains transportant des matières dangereuses et garantirait que les trains, comme celui qui a déraillé dans l’Ohio, seraient soumis à ces réglementations. Il imposerait également des équipes de deux personnes pour tous les trains de marchandises (que les cheminots préconisent depuis longtemps), limiterait la longueur des trains et augmenterait les amendes maximales pour violation des règles de sécurité. (La compagnie pétrolière qui a fabriqué les produits chimiques toxiques qui ont été libérés dans l’Ohio a également fait des dons importants aux républicains tout en faisant pression pour affaiblir le projet de loi, a rapporté The Lever.)

“Nous restons attachés à l’objectif ultime de promulguer une législation bipartite qui fait progresser la sécurité ferroviaire et renforce la capacité des transporteurs ferroviaires à maintenir leur rôle essentiel dans l’économie nationale”, a écrit le porte-parole de Norfolk Southern, Connor Spielmaker, dans un e-mail à The Intercept, notant que le la législation aiderait à prévenir, à atténuer et à réagir aux accidents et à améliorer la sécurité. “Nous sommes impatients de poursuivre notre engagement avec les membres du Congrès sur les questions, de parvenir à une nouvelle loi significative et efficace et de diriger les mesures de sécurité au sein de l’industrie.”

Le PDG de Norfolk Southern, Alan Shaw, a déclaré que la société était “pour une solution bipartite à la sécurité ferroviaire”. Les lobbyistes de son entreprise, quant à eux, ont passé la réunion de printemps avec des membres du Comité sénatorial du commerce, des sciences et des transports, qui a édulcoré le projet de loi en mai. Par la suite, Norfolk Southern a envoyé des milliers de dollars à plusieurs membres républicains du comité.

« Honnêtement, je ne suis pas surpris. C’est ce que fait Norfolk. Ils jettent de l’argent sur les gens pour les rendre complices. Ils ne se soucient pas de la sécurité. Tout dépend de leur résultat net, et malheureusement, la plupart des gens ne sont pas au-dessus d’être payés », a déclaré Amanda Greathouse, une résidente de la Palestine orientale, qui souffre d’une éruption cutanée inhabituelle et dont le fils de 5 ans souffre actuellement de douleurs à l’estomac. « Cela se reproduira, j’en suis sûr. Peut-être la prochaine fois quelque part avec une plus grande population qui prend plus de temps à évacuer. Peut-être que le wagon explose à l’impact. Peut-être que les gens mourront la prochaine fois. C’est triste, mais ils ont l’argent pour faire taire les gens au pouvoir.

Au cours de l’été, Norfolk Southern a fait don de 5 000 $ à chacun des PAC associés au GOP Sens. Marsha Blackburn, Ted Budd, Shelley Moore Capito, John Cornyn, John Hoeven et Cynthia Lummis – la plupart d’entre eux membres du comité sénatorial des transports. Pendant ce temps, Blackburn et le sénateur Roger Wicker ont reçu respectivement 1 500 $ et 5 000 $ sur leurs comptes de campagne. Aucun des bureaux des sénateurs républicains n’a répondu aux demandes de commentaires sur les dons, ni sur leurs positions sur la loi bipartite sur la sécurité ferroviaire.

Pendant ce temps, quelques démocrates ont également accueilli l’argent du géant ferroviaire. Les PAC des Sens. Joe Manchin et Chris Van Hollen ont chacun reçu 5 000 $. Le bureau de Manchin n’a pas répondu à une question sur le don, et le bureau de Van Hollen n’a pas répondu à une demande de commentaire.

À la Chambre, le représentant républicain Garret Graves, président du comité de la Chambre sur les transports et les infrastructures, a reçu il y a quelques semaines à peine 2 000 $ de la société. Au cours du cycle électoral de 2022, Graves a été le principal bénéficiaire de l’argent de l’industrie ferroviaire – plus que les 434 autres membres de la Chambre.

En plus de faire des dons à des législateurs individuels, Norfolk Southern a également contribué aux armes de campagne des deux partis. Le Comité sénatorial national républicain, le Comité national républicain du Congrès, le Comité de campagne sénatoriale démocrate et le Comité de campagne démocrate du Congrès ont chacun pris 15 000 $ au géant ferroviaire. Le Blue Dog PAC, un fonds destiné à une poignée de démocrates conservateurs, a également reçu 5 000 dollars.

Interrogé sur le projet de loi bipartite et le don de Norfolk Southern, le NRSC s’est opposé. « Le NRSC est une organisation de campagne. Le seul objectif du NRSC est d’élire une majorité républicaine au Sénat », a déclaré le porte-parole du NRSC, Philip Letsou. “Vos questions seraient mieux adaptées aux bureaux officiels du Sénat.” Les autres comités de campagne n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Norfolk Southern a également fait don de 5 000 $ chacun aux PAC de direction du représentant de Caroline du Sud et au vétéran du Parti démocrate James Clyburn et au chef de la majorité à la Chambre Steve Scalise.

Dans une chaîne de formulaires de divulgation, les lobbyistes, qui gagnaient des dizaines de milliers de dollars pour chaque contrat, ont clairement indiqué ce vers quoi ils travaillaient. “Réunion avec les membres et le personnel sur le déraillement du train de la Palestine orientale / Commerce du Sénat et EPW du Sénat (Environnement et travaux publics)”, lit-on dans un formulaire de divulgation.

Les sens. Blackburn, Budd, Lummis, Capito et Wicker – qui ont tous reçu de l’argent de l’entreprise – siègent au Comité sénatorial du commerce, des sciences et des transports. Pendant ce temps, Capito préside la commission de l’environnement et des travaux publics, où elle est à nouveau rejointe par Lummis et Wicker.

Le sénateur John Thune, le deuxième républicain du Sénat qui siège également à la commission des transports, est lui-même un ancien lobbyiste de l’industrie ferroviaire qui s’est opposé aux réformes ferroviaires. Le projet de loi sur la sécurité ferroviaire a été co-présenté par le sénateur de l’Ohio JD Vance, qui a aidé à mener la charge pour un amendement qui a affaibli la législation, comme l’a rapporté The Lever. Les changements qu’il a demandés, aux côtés de la présidente du comité des transports, la sénatrice Maria Cantwell, ont retardé le moment où les compagnies ferroviaires seraient tenues de mettre à jour les wagons-citernes anciens et vulnérables, ont affaibli l’exigence de détecteurs de défauts en bordure de voie et supprimé les exigences pour que le ministère des Transports publie des règles supplémentaires. pour les trains transportant des matières dangereuses et pour limiter la longueur et le poids des trains.

Lummis est allé encore plus loin, essayant en vain de supprimer l’exigence d’au moins deux personnes dans les trains – un strict minimum auquel l’industrie s’est opposée.

De nombreux lobbyistes travaillant pour le compte de l’industrie ferroviaire travaillaient auparavant dans les couloirs du Congrès, remplaçant désormais leurs badges de membre du Congrès par un laissez-passer d’invité estampillé Norfolk Southern. Jusqu’à présent cette année, 167 des lobbyistes de Norfolk Southern font partie de la meute de l’industrie qui occupait des emplois gouvernementaux. Et certains étaient même membres du Congrès eux-mêmes, comme l’ancien Sens. Trent Lott (un républicain) et John Breaux (un démocrate). Dans l’un de leurs contrats de 60 000 $ avec Norfolk Southern, les deux hommes faisaient partie des lobbyistes s’adressant au Congrès sur un éventail de «problèmes réglementaires affectant l’industrie ferroviaire», y compris la loi bipartisane sur la sécurité ferroviaire.

Au total, Norfolk Southern a dépensé 797 500 $ en lobbyistes avant que le Comité du commerce, des sciences et des transports n’apporte ses modifications au projet de loi sur la sécurité ferroviaire en mai.

Et le géant ferroviaire n’est apparemment pas encore satisfait. Pas plus tard que le mois dernier, ses lobbyistes ont continué à rencontrer des membres du Congrès.

Mise à jour : 18 août 2023, 14 h 27 HE
Cet article a été mis à jour pour inclure une déclaration que Norfolk Southern a fournie après sa publication.

La source: theintercept.com

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